10 januari jarig: Isaac Titsingh

“Ik veragt het geld, wyl het myn weetlust niet kan voldoen”, aldus Isaac Titsingh. De Nederlands geleerde en chirurg maakte in de 18e eeuw furore als diplomaat, koopman en tolk in dienst van de VOC. Zijn leven stond in het teken van de ontmoeting met de Aziatische cultuur. Isaac Titsingh werd geboren op 10 januari 1745.

Isaac Titsingh was de zoon van de Amsterdamse chirurgijn en accoucheur (verloskundige) Albertus Titsingh en zijn tweede vrouw Catharina Bitter, en werd geboren in Amsterdam. In 1765, een jaar nadat Isaac was toegetreden tot het Amsterdamse chirurgijnsgilde, behaalde hij zijn doctorale graad in de Rechten aan de Universiteit van Leiden. Datzelfde jaar trad Titsingh in dienst bij de VOC en vertrok hij naar Batavia.

Titsingh naar Deshima 

Titsingh voerde een tijdlang verscheidene administratieve taken uit voor de VOC. In 1779 vertrok hij naar Deshima in Japan, waar hij werd aangesteld als directeur van een VOC handelskantoor, een functie die hij vanaf 1785 eveneens vervulde in Bengalen. Daar verwekte hij bij een Bengaalse maîtresse zijn enige zoon, William. Naast zijn directeursfuncties was Titsingh in deze periode actief als ambassadeur van de Shôgun in Edo (het huidige Tokyo). Vanaf 1792 trad hij gedurende twee jaar op als Ordinaris Raad van Indië te Batavia, waarna hij wederom ambassadeur werd, ditmaal aan het hof van de Chinese keizer Qianlong in Peking. Vanwege zijn kennis, veeltaligheid en open houding ten overstaan van niet-Westerse culturen en godsdiensten kreeg Titsingh gedurende zijn overzeese avontuur van 32 jaar veel waardering, met name van de inheemse bevolking.

Terugkeer naar Europa

In 1796 keerde hij terug naar Europa en woonde vanaf december een aantal jaar in Engeland. In Londen werd Titsingh een Fellow of the Royal Society en was hij lid van de China Hunt Club. Na vijf jaar keerde hij voor een paar maanden terug naar Amsterdam, maar hij koos uiteindelijk voor Parijs om zijn laatste levensjaren te slijten. Isaac Titsingh overleed op 2 februari 1812 op 68-jarige leeftijd. Hij werd begraven op cimitière de Père Lachaise in Parijs.

Meer weten

De Barbaren geeft een schitterend overzicht van de voorouders van de hedendaagse Europeanen.

En mis nooit meer de mooiste historische verhalen!