Tower of London door de eeuwen heen

Vandaag zijn de maar liefst 4.700 gouden, zilveren en bronzen medailles van de Olympische Spelen gearriveerd in Londen. Tot het officiële begin van de Spelen op 28 juli worden ze opgeslagen in de Tower of London. Dit beroemde complex werd in 1066 gebouwd door Willem de Veroveraar en heeft door de eeuwen heen al dienst gedaan als kasteel, luxe-gevangenis en executieplaats.

Op 14 oktober 1066 behaalde Willem de Veroveraar de overwinning in de slag bij Slag bij Hastings en veroverde daarmee Engeland. Er bleef echter sprake van grote onrust onder het Engelse volk, dat niet gediend was van een Normandische koning. Om zijn machtsgreep op het land te verstevigen liet Willem daarom tussen 1066 en 1087 maar liefst 36 nieuwe kastelen bouwen in Engeland.

Tower of London

Een van die fortificaties was de Tower of Londen, waarvan de bouw in 1066 van start ging. Volgens Willem van Poitiers, de biograaf van Willem de Veroveraar, was het kasteel bedoeld als verdediging tegen de ‘meedogenloosheid van de gigantische en brute bevolking van Londen’. Eerst werden er een gracht en een houten palisade aangelegd, maar in 1078 begonnen de Normandiërs met de bouw van een witte stenen toren. Deze ‘White Tower’ vormde de residentie van de koning en uiteindelijk werd het hele complex naar de toren vernoemd.

Luxe-gevangenis

Naast een fortificatie en een koninklijke residentie vormde de Tower of London ook nog de verblijfplaats voor veel hooggeplaatste gevangenen. In 1100 was bisschop Ranulf Flambard de eerste persoon die er werd opgesloten, en tevens de eerste die er weer uit ontsnapte. De gevangenen in de Tower genoten namelijk relatief veel vrijheid, en dus organiseerde de bisschop op 2 februari 1100 een uitgebreid banket voor zijn bewakers. Toen alle aanwezigen vervolgens laveloos waren van de drank, ontsnapte Ranulf met behulp van een touw uit een raam van het kasteel. De ontsnapping kwam zo onverwachts dat een aantal tijdsgenoten de bisschop zelfs beschuldigden van hekserij.

Executieplaats

In de loop van de 15e en 16e eeuw raakte de Tower als vestiging steeds meer in ongebruik. Wel bleef het kasteel dienst doen als gevangenis en groeide het uit tot een beruchte executieplaats. De doodstraf van gewone misdadigers werd in het openbaar voltrokken, maar gevangenen waarvoor een publieke executie te gevaarlijk was vonden vaak de dood in de Tower. Dit overkwam onder meer Anna Boleyn (1536), Catharina Howard (1542), Lady Jane Grey (1554) en graaf Robert Devereux (1601). Ook de 13-jarige Engelse koning Eduard V werd in 1483 in de Tower gevangen gezet, waarna er nooit meer iets van hem is vernomen.

Kroonjuwelen

'Tower of London' door Joseph Martin Kronheim (1868)De laatste prominente figuur die werd vastgezet in de Tower of London was de nazi politicus Rudolf Hess op 17 mei 1941. Hij wist zijn verblijf in de gevangenis van het kasteel echter wel te overleven en werd na vier dagen overgeplaatst. Slechts enkele maanden later vond de laatste executie in de Tower plaats. Op 14 augustus 1941 werd de Duitse spion Josef Jakobs gefusilleerd door een vuurpeloton.

Sindsdien wordt het kasteel niet langer gebruikt als gevangenis, maar is het vooral een toeristische attractie geworden. Daarnaast liggen ook de Britse kroonjuwelen opgeslagen in de ‘Waterloo Barracks’ van de Tower. Vanaf vandaag worden zij daar vergezeld door de maar liefst 4700 gouden, zilveren en bronzen medailles van de Olympische Spelen.

Meer weten

En mis nooit meer de mooiste historische verhalen!

Neem nu een abonnement en krijg schitterende cadeau's!