Zijderoute van China naar Europa

“Men hoefde maar naar hun huid te kijken om te zien dat zij mensen van een andere wereld dan de onze waren.” De Zijderoute was in feite een verzameling land- en zeeroutes tussen het oude China en de westerse wereld, en dankte haar naam aan de grote hoeveelheden zijde die werd verhandeld. De verbinding bracht de Chinezen al in de 2e  eeuw voor Christus in contact met de westerse wereld.

De Chinese Han-dynastie (206 v.Chr.-220 n.Chr.) voerde regelmatig oorlog met haar noordwestelijke buren, de Hunnen. In een poging om de steppebewonende Hunnen te verslaan, stuurde de Chinese keizer Wudi zijn onderdaan Zhang Qian naar het westen om bondgenoten te zoeken. Tijdens een reis van dertien jaar trok Zhang Qian door de landen ten westen van het Chinese rijk, waarbij hij tweemaal gevangen werd genomen door de Hunnen. Toen hij terugkeerde was keizer Wudi zo onder de indruk van zijn verhalen over welvaart, dat hij met zijn leger naar het westen trok om de Hunnen te verslaan. Hij voerde een aantal oorlogen tegen het steppevolk en had ze in 119 voor Christus zodanig verslagen dat de handelsroute naar het westen vrij was.

Over land en over zee

De koopwaren die verhandeld werden, werden over enorme afstanden vervoerd. Als een keramische pot uit Chang’an, de hoofdstad van de Han-dynastie, bijvoorbeeld via de landroute naar Italië moest komen, dan reisde het handelswaar wel 8.000 kilometer af. In de 1e  eeuw voor Christus zette de Chinese regering ook een officiële zeehandelsroute op. De haven van waaruit de Chinezen handel over zee bedreven lag in het tegenwoordige Vietnam. Vanuit deze haven voeren Chinese koopmannen langs Indonesië, Sri Lanka, India, Perzië en Arabië om zo uiteindelijk bij Egypte aan te komen.

Europa in contact met Chinese handel

Egypte en de Levant waren de poorten waardoor handelswaren vanuit het oosten naar het westen stroomden en andersom. Nadat Alexander de Grote in 330 voor Christus de Perzen versloeg, gedijde de handel tussen Europa en het Midden-Oosten. Zo kwam Europa ook in contact met de Chinese handel toen China begon te handelen met het Midden-Oosten. Ook de Romeinen haalden profijt uit deze uitwisseling van goederen. Vooral zijde werd vanwege de handel met het oosten zeer populair onder de Romeinse bovenklasse.

Handel in zijde

De Romeinen waren in de veronderstelling dat het stofje werd gemaakt van plantaardig materiaal. De textielsoort kwam echter uit het achtereind van de zijderups, die in China intensief gekweekt werden. Zijde werd gewonnen door de rups te koken zodra hij een cocon had gemaakt. De stof was populair vanwege de glans die zijde van nature had en ook omdat de textiel zacht aanvoelt. Zijde was in Europa erg duur, en de Chinezen haalden dan ook veel profijt uit de handel in het materiaal.

Mongolen

De Zijderoute bleef lang bestaan, voorzag een groot gebied van een uitgebreid aantal producten, en bracht vele volkeren in contact met elkaar. In 1271 stichtte de Mongoolse heerser Kublai Khan het Mongoolse rijk. Hoewel de Mongolen tijdens de expansie van dit rijk voor veel verwoesting zorgden, was het Mongoolse rijk gezond genoeg voor de Zijderoute. De Mongolen verwoestten tolpoortjes en corruptie op de route, en moedigden hun onderdanen aan om te handelen met buurlanden. 

Afname belang zijderoute

In de middeleeuwen nam de handel langs de zijderoute sterk af. Het Mongoolse rijk viel in de 13e eeuw geleidelijk uiteen, waardoor rovers en krijgsheren op de Zijderoute vrij spel hadden. Verder zorgde de intensieve handel langs de route voor een snelle verspreiding van de Zwarte Dood, wat de volkeren langs de handelsroute ernstig verzwakte. In 1400 stopte de handel van zijde, het belangrijkste exportproduct van China, via de Zijderoute. Daarmee kwam het grote belang van de Zijderoute ten einde.

Rubrieken: 

Partners: 

Landen: 

Meteen op de hoogte van de nieuwste historische verhalen!

Meld je nu aan voor onze nieuwsbrief. Het is gratis!

Ontdek Geschiedenis Magazine!

Iedere maand meeslepende en prachtig geïllusteerde verhalen over de de geschiedenis van Amsterdam.

Neem nu een abonnement en krijg schitterende cadeaus!